Ο αθλητισμός με βάση τον ανταγωνισμό και η δομημένη σωματική δραστηριότητα αποτελούσε τρόπο ζωής για τους αρχαίους Έλληνες. Στην αρχαία Ελλάδα οι αθλητικοί αγώνες ήταν στοιχείο συνδεδεμένο με τις διαδικασίες των επικηδείων τελετών προς τιμή σημαντικών νεκρών, ηρώων ή ανδρών συνδεδεμένων με τα κοινά. Οι συμμετέχοντες σε κοινωνικές τελετές του τύπου, απολάμβαναν την αίγλη και την τιμή που απέδιδαν τα αθλητικά αγωνίσματα στον τιμώμενο νεκρό. Ήταν με άλλα λόγια μια κοινωνική αναγνώριση και ικανοποίηση για τον αποθανόντα αλλά και την οικογένειά του. Δεν είναι τυχαίο ότι στην Ιλιάδα η επικήδεια τελετή του Πατρόκλου, πρωτοστατούντος του Αχιλλέα, περιλαμβάνει αθλητικά αγωνίσματα, με πιο χαρακτηριστικά την πυγμαχία, την πάλη, τη δισκοβολία, και τον ακοντισμό.

Sports and Recreation in Ancient GreeceΑναφερόμενοι στον Όμηρο και τα δημιουργήματά του, ως ιστορικές πηγές, επίσης άξιο αναφοράς είναι ότι στην Οδύσσεια περιγράφονται κάποιοι αγώνες με ψυχαγωγικό χαρακτήρα και χωρίς έπαθλα, αλλά με μόνη ανταμοιβή για τους νικητές την χαρά της συμμετοχής και της νίκης.

Όταν ο αθλητισμός στην αρχαία Ελλάδα έλαβε μια πιο οργανωμένη και μαζική μορφή, μέσα από τις αθλητικές συναντήσεις και διοργανώσεις, το στοιχείο της αναψυχής έγινε πιο έντονο, καθώς ο αθλητισμός απευθυνόταν και στα πλήθη πλέον. Τέτοιες δραστηριότητες και διοργανώσεις, έδιναν την ευκαιρία στους Έλληνες να επικεντρωθούν στα κοινά τους χαρακτηριστικά όπως η γλώσσα, και η θρησκεία και να σταματήσουν τις εχθροπραξίες, γεφυρώνοντας, έστω και προσωρινά, τις όποιες διαφορές μεταξύ τους.

Έλληνες από τις πόλεις/ κράτη της κυρίως Ελλάδας, αλλά και από τις αποικίες της Νοτίου Ιταλίας και της Βορείου Αφρικής έρχονταν να παρακολουθήσουν ή να λάβουν μέρος στους αγώνες και τις διοργανώσεις. Αγώνες που είχαν τόσο μεγάλη αίγλη αλλά και απήχηση στον αρχαίο ελληνισμό ήταν κυρίως τα Ολύμπια (οι γνωστοί πλέον και ως Ολυμπιακοί Αγώνες), τα Πύθια, τα Ίσθμια, και τα Νέμεα. Οι Ολυμπιακοί Αγώνες που λάμβαναν χώρα στην Αρχαία Ολυμπία, ήταν οι σπουδαιότεροι αγώνες του Αρχαίου Ελληνισμού, αλλά και, παράλληλα, ένα από τα σημαντικότερα κοινωνικά γεγονότα και γεγονότα αναψυχής για τα πλήθη στην αρχαία Ελλάδα.